Científicos reciben (por fin) una señal láser de retorno desde la Luna

Científicos reciben (por fin) una señal láser de retorno desde la Luna

Un equipo de científicos han recibido una señal láser de retorno desde la Luna, algo que habían buscado por varios años.

No es exactamente una “llamada de ET a casa”, pero la NASA finalmente ha recibido una señal del espacio que ha estado esperando.

Docenas de veces durante la última década, científicos han lanzado rayos láser a un reflector del tamaño de un libro a unos 385.000 kilómetros de la Tierra y no han obtenido nada a cambio.

Ahora, ellos y sus colegas franceses han anunciado, en un artículo en la revista Earth, Planets and Space, que se ha recibido una señal de retorno, y esto, dicen, podría ayudar a decidir si el último experimento científico en funcionamiento de la era Apolo todavía tiene algo que dar.

El reflector está montado en el Lunar Reconnaissance Orbiter (LRO), que ha estado estudiando la Luna desde su órbita desde 2009. Se colocó allí como un objetivo para probar el poder reflectante de los paneles que quedaron en la superficie lunar hace medio siglo.

Disparando láser a la Luna

Es decir, se apunta un rayo de luz hacia ellos y se mide la cantidad de tiempo que tarda la luz en regresar, y se sabrá qué tan lejos están.

Científicos reciben (por fin) una señal láser de retorno desde la Luna
La instalación de alcance láser en el Goddard Geophysical and Astronomical Observatory. Ambos rayos que se muestran, provenientes de diferentes láseres, apuntan al Lunar Reconnaissance Orbiter de la NASA. Crédito: NASA

Décadas de hacer esto ha llevado a grandes descubrimientos, dice la NASA. Uno de los más importantes es que la Tierra y la Luna se están separando aproximadamente a la velocidad a la que crecen las uñas: 3.8 centímetros al año. Este es el resultado de interacciones gravitacionales entre los dos cuerpos.

Erwan Mazarico, científico planetario, dijo en un comunicado:

“Ahora que hemos estado recopilando datos durante 50 años, podemos ver tendencias que no hubiéramos podido ver de otra manera”, dice el científico planetario Erwan Mazarico. La ciencia de alcance láser es un juego largo”.

El problema es que los reflectores se están debilitando (algunos devuelven solo una décima parte de la señal esperada) y esto reduce su valor.

Una sugerencia es que el polvo se ha asentado en estos reflectores, posiblemente después de ser levantados por impactos de micrometeoritos en la superficie de la Luna, y que esto bloquea la luz para que no llegue a los espejos y los aísla, lo que hace que se sobrecalienten y pierdan eficiencia.

Una alternativa

Ahora, los científicos esperan usar el reflector de LRO para determinar si eso es cierto. Creen que si encuentran una discrepancia en la luz devuelta por su reflector frente a la superficie, podrían usar modelos de computadora para probar si el polvo, u otra cosa, es responsable.

El panel reflectante láser desplegado en la Luna por los astronautas del Apolo 14 en 1971. Crédito: NASA

Por tanto, recuperar la señal es un buen comienzo, y Mazarico y su equipo están perfeccionando su técnica para poder realizar más mediciones.

La señal fue captada por el Goddard Geophysical and Astronomical Observatory en EE.UU., que utiliza longitudes de onda visibles de luz, y la Université Côte d’Azur en Francia, que ha desarrollado una nueva técnica que utiliza luz infrarroja, que es invisible para el ojo humano.

Hay cinco paneles en la Luna. Dos fueron entregados por tripulaciones de Apolo 11 y 14 en 1969 y 1971, respectivamente.

Cada uno está hecho de 100 espejos que los científicos llaman «cubos de esquina», ya que son esquinas de un cubo de vidrio; el beneficio de estos espejos es que pueden reflejar la luz en cualquier dirección de donde provenga.

Los astronautas del Apolo 15 dejaron otro panel con 300 cubos de esquina en 1973. Los rovers robóticos soviéticos llamados Lunokhod 1 y 2, que aterrizaron en 1970 y 1973, llevan dos reflectores adicionales, con 14 espejos cada uno.

Los científicos esperan seguir recibiendo señales desde nuestro satélite natural.

Los hallazgos de la investigación han sido realizados en Earth, Planets and Space.

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Fuente: cosmos

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